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Festival Internacional de Cante Flamenco de Lo Ferro

Desde mediados de los años 60 hasta los primeros 80, ante unos vasos de vino y un “puñao” de torraos, Pepe "el del colorao" tocaba la guitarra para que cantaran su hermano Juan el mencionado “Cuquina”, “el Marchena”, Juanico “el de Fidel”, Manolo Marín y Sebastián Escudero “el Miedoso”. Desde Torre-Pacheco se acercaban "Macanás" y el “Niño de Albacete”. “Cuquita” por el niño de la huerta, Juan Cánovas le pegaba a los fandangos y a las malagueñas; Juanico "el de Fidel", fandangos; Sebastián dice que él no es cantaor sino “cantamañanas”, Manolo Marín, el más completo de todos, se arrancaba por fandangos, malagueñas, granaínas, tarantas, cartageneras, mineras, tientos, caña y polo; "Macanás", que era el segundo de la escuela hacía muy bien los fandangos de Juanito Maravillas y bordaba las milongas. Todos ellos estaban educados en el “operismo flamenco”, como la gran mayoría de aficionados de aquella generación, gustaban del flamenco, de los llamados cantes de Levante y de los de ida y vuelta. Por ídolos Valderrama, Farina, Marchena y hasta Antonio Molina.
El pueblo de Lo Ferro no tenía fiestas propias y con el despertar de la democracia despertaron inquietudes políticas, sociales y culturales. Había ganas de hacer cosas. No se sabe si la idea inicial partió de “el Marchena” y Antonio Saura “el Raspavelas” o de Eulogio Roca. Este último tenía presente que en el año 1979 el poeta Carlos Fuentes Peñafiel organizó el Festival Flamenco de Balsicas, primero y único, que ganó el cartagenero Miguel Caparrós. Lo cierto y verdad es que prepararon las fiestas ferreñas y dentro de ellas un concurso de cante para aficionados.
En la actualidad cultural española las artes flamencas cuentan ya con una amplia divulgación y una mayor aceptación por la sociedad. En gran parte tal situación se debe precisamente a la proliferación de frecuentes concursos de cante que se efectúan todos los años, consiguiendo trasvasar del ámbito más selecto o minoritario a jóvenes valores flamencos hacia otros ámbitos de mayor conocimiento público. Pues bien, de ese panorama de concursos, el Festival de Cante Flamenco de Lo Ferro destaca por su consagración y por los magníficos premios que se otorgan a lo largo de toda la geografía española, cuantitativa y cualitativamente.
La historia de este Festival se inició en 1980 en Lo Ferro, típica aldea del campo cartagenero de unos 500 habitantes, con motivo de las fiestas de dicha localidad. Durante la primera semana del mes de septiembre, un grupo de vecinos dirigidos por Sebastián Escudero decidieron incluir una velada flamenca, e invitaron a varios cantaores flamencos. Además se creó un escenario y un jurado, ofertando un primer premio de 10.000 pesetas. Este primer festival contó con el guitarrista Antonio Fernández, tío del actual guitarrista oficial, Antonio Fernández "El Torero".
El primer ganador del concurso fue Antonio Cortés. En 1981 el ganador fue Juan Gómez, de nombre artístico "Juan el de Fidel", vecino de Roldán.
Un año después, en 1982, y en el que ya entraban en concurso artistas procedentes de los más diversos puntos de España, el indiscutible merecedor del Primer Premio fue "El Gaditano", residente en Cartagena.
En 1983 se lo adjudicó, también de forma inapelable, "Barquerito de Fuengirola".

En 1984 tuvo lugar un importante evento que marcó la historia del concurso: por primera vez se contó con la presencia de un cantaor fuera de serie como artista invitado, nada menos que Rafael Farina. Fue "Canela de San Roque" quien lo consiguió. También cambió de lugar la realización del espectáculo. Si en los años anteriores se celebró en una céntrica plaza ferreña, a partir de 1984 se habilitó un recinto al aire libre con capacidad para unas 2.000 personas, y con un escenario de 150 m2. Dicho recinto se sigue utilizando en la actualidad. El ganador de este año fue "Canela de San Roque".
En 1985 el ganador del Primer Premio fue Luis Heredia "El Polaco", acudiendo como artista invitado Luis de Córdoba. En esta edición la peña patrocinó una grabación discográfica a Antonio Ferrer "El Camionero de El Raal".
Durante estos años se contrató a Antonio Piñana, de La Unión, como guitarrista oficial. En 1986 fue Antonio Ferrer "El Caminero" quien ganó el Primer Premio, y se contó con la participación de Juanito Valderrama como cantaor invitado, lo cual sin duda alguna significó un gran acontecimiento en la historia del Festival de Lo Ferro.
De forma progresiva, y año tras año, la cuantía económica de los premios fue aumentando, así como el número de cantaores participantes y la asistencia de público. En 1987 el Primer Premio volvió a ser para Luis Heredia "El Polaco". La artista invitada fue Perlita de Huelva. Con ella, el acto en conjunto resultó un éxito total y los resultados para los organizadores más que satisfactorio.
La implantación del Festival en el ámbito nacional se iba consolidando: en 1988 ganó el Primer Premio Encarnación Fernández de La Unión, y además del correspondiente metálico ofertado, el trofeo Melón de Oro. Realizado por la escultora Maite De fruc, el Melón de Oro consiste en un tronco con una guitarra y un melón en bronce fundido, y con unas dimensiones de 30x35 cm. Se halla esculpido de forma totalmente manual, al igual que hacían los etruscos en la antigüedad.
En 1989, se alza con el Premio Melón de Oro "Canela de San Roque", y un año más tarde, en 1990, lo haría Ildefonso Pinto Benjumea, actuando Rafael Farina y Rogelio Beltrán de Puebla de Cazalla como artistas invitados. En este año los organizadores deciden constituir la Peña Flamenca Melón de Oro.
En 1991 el Melón de Oro fue para el cartagenero Antonio Ayala "El Rampa". También este año marcó un hito muy importante en la historia del Festival, ya que actuaron juntos como invitados cuatro cantaores de renombre: Juanito Valderrama, Rafael Farina, Niña de la Puebla y Perlita de Huelva. En 1992 se otorgó el Melón de Oro a Curro Piñana, y al año siguiente, en el que fue muy digno de destacar el espectáculo de baile ofrecido por el Ballet Nacional, se hizo entrega del Melón a Bonela Hijo.
En 1984, con una memorable actuación de la peña El Corrivolo del Puerto de Santa María, el Melón de Oro fue para Ricardo Peñuela. En 1995 fue José Antonio Escribano quien se alzó con el Melón de Oro, asistiendo como artistas invitados Curro Malena y Curro Piñana, consiguiendo el premio al año siguiente "El Bongui", y contando con El Fari como artista invitado. En este año el premio ya ascendía a 700.000 pesetas.
En 1997 la ganadora fue Nieves Díaz, de Leganés, tras una velada muy competida en la que destacó de forma extraordinaria Julián Estrada de Puente Genil. En este año se inicia la redacción de un libro con la programación del Concurso, artículos de información y crítica acerca de Lo Ferro y el arte flamenco en general, todo ello con la finalidad de darle publicidad al Festival ferreño, así como de divulgar una serie de conocimientos sobre el mundo flamenco. Para ello, colaboran algunos flamencólogos de prestigio.
En 1998 se hace con el premio Melón de Oro José Galán, el "Bizco de los Camarones", de Jerez de la Frontera, con un premio en metálico de un millón de pesetas. En las Galas Flamencas de este año actúan Nieves Díaz, Julián Estrada, El Cabrero y Estrella Morente. Destacó también la participación de Alfredo Arrebola, cantaor y director del Aula de Flamencología de la Universidad de Málaga, que además de actuar como cantaor invitado, formó parte del jurado. Este año se inician además actividades paralelas de carácter didáctico, tales como una conferencia sobre Camarón de la Isla, a cargo de José Mª Polo, Director de la revista flamenca "El Olivo", que se edita mensualmente en Villanueva de la Reina, Jaén.
En 1999 consiguió el premio Miguel de Tena, joven cantaor de Don Benito, Badajoz. Asisten como artistas invitados "El Bizco de los Camarones", Juana "La del Revuelo" y su grupo, el bailaor Antonio "El Pipa" y su grupo. Entre las actividades paralelas hay que destacar el "Curso de Acercamiento al Cante Flamenco: los Cantes Bajo-Andaluces", por José Galán. El mismo año comienza el "I Festival de Escuelas Flamencas: Cante, baile y toque". Este festival se organiza en beneficio de proyectos, asociaciones y organizaciones destinados a la ayuda a los necesitados. En el primer festival actuaron niños de una Escuela de Jerez de la Frontera y la taquilla se destinó a Unicef España.
La edición de 2000 otorgó el Melón de Oro a José Chamizo Mena, de Antequera. En una inolvidable gala conjunta actuaron Miguel de Tena, José Menese, Curro Malena y Chano Lobato. También visitaron Lo Ferro Parrita y Carmen Linares, además de Paco Cortés. El "Curso de Acercamiento a los Cantes" ofreció como tema de este año "Los Cantes de Levante y de Almería", por Luis de la Venta, y "Evolución del Folklore al Flamenco", por Francisco Martínez. Los cantes fueron interpretados por El Rampa de Cartagena, y el grupo folklórico de La Palma. El "II Festival de Escuelas Flamencas" de este año lo ofrecieron los Jóvenes Flamencos de San Lúcar de Barrameda, destinándose los beneficios a un proyecto del Tercer Mundo en el Salvador.
El festival del año 2001 resultó como ganador el sevillano José Manzano Molina. Un nuevo trofeo, el Melón de Plata, cayó en manos de la joven cantaora Sonia Miranda. Los guitarristas oficiales del concurso fueron Antonio Fernández "El Torero" y "El Niño Carrión". Como artistas invitados, "El Cabrero" y la bailaora Milagros Menjibar. Además se celebraron dos grandes galas: la primera, con "El Chocolate", Curro de Utrera, José Chamizo Mena, Antonio Porcuna "El Veneno", y los guitarristas "El Torero", "Niño de Carrión", Luis Calderito, "El Mistela" y su cuadro de baile. La segunda gala acoge a "La Macanita", Fernando de la Morena, "El Lebrijano" y "El Bizco de los Camarones". En actividades paralelas, destacó el "Curso de Cantes de Sevilla y Córdoba", impartido por David Pino de Puente Genil.
El "III Festival de Escuelas Flamencas" acogió como artistas invitados a niños de Sevilla, Almería, y Murcia. Esta taquilla se destinó a la Asociación de Disminuidos Psíquicos y Físicos Prometeo de Torre-Pacheco. En la actualidad, la dotación de los premios con la que cuenta el festival es de un total de 25.000 €, siendo el Primer Premio especial Melón de Oro al "cantaor más completo" de 9.000 €, además de recibir una placa de la Presidencia de la Comunidad Autónoma. El Trofeo Melón de Plata es el 2º Premio Especial y está premiado con 3.500 €.
La edición del 2003 del Festival de Lo Ferro, para muchos la mejor de todas, contó con la presencia de la Duquesa de Alba, y la ganadora fue Mª José Pérez, de Almería.
La ganadora del Melón de Oro 2004 fué Gema Jiménez, y el Melón de Oro 2005 fue para Domingo Herrerías.

En el año 2006 se celebró la XXVII edición del Cante Flamenco de Lo Ferro, este festival contó con los artistas invitados: Falete, la Compañía de Baile “Joaquín Grilo” y el Homenaje a Juanito Valderrama con la entrega de “La Medalla de Oro” a su viuda la Sra. Doña Dolores Abril.
El Melón de Oro ganador fue para el artista de flamenco el Sr. Marceliano García Sánchez procedente de Guadalajara.
El año 2007 fue especial porque tuvo lugar el encuentro de la Duquesa de Alba con la representación del festival del Cante Flamenco de Lo Ferro en la Casa de Alba. El XXVIII festival recibió a los artistas invitados: Aurora Vargas y Eduardo Serrano “El Güito”. El Melón de Oro fue para el artista de flamenco el Sr. Raúl Alcántara Chacón original de Córdoba.
La XXIX edición de 2008 estuvo marcada por la magnífica presencia del estimado Sr. José Ortega Cano en el Homenaje a la maravillosa artista española de reconocimiento nacional e internacional Rocío Jurado. Participaron como artistas invitados en esta edición: Capullo de Jerez y la Compañía de Antonio “El Pipa”. El Melón de Oro fue entregado al artista de flamenco, el Sr. Paco Guerrero Jiménez procedente de Jaén.
Previo al Festival de cada año se celebran las eliminatorias del Concurso Flamenco de Lo Ferro, bien en el Patio de la sede de la Peña, bien en el mesón Melón de Oro de Lo Ferro, ó en otros lugares de la Región de Murcia con el propósito de promover este arte flamenco.
Además de la celebración del Festival, la Peña Flamenca Melón de Oro también organiza un programa de galas flamencas de invierno, que se celebran el primer viernes de cada mes en el teatro de Lo Ferro (Roldán), en la temporada que transcurre desde octubre a mayo.
A raíz de la organización del concurso también ha surgido la grabación de un disco para el ganador del concurso, patrocinado por la Peña Flamenca Melón de Oro.